Donde la ciencia se encuentra con la ficción: la oscura historia de la eugenesia

En el sentido de las agujas del reloj desde abajo a la izquierda: fraile agustino y científico pionero Gregor Mendel; 
Francis Galton, inventor de la eugenesia moderna; 
Adolf Hitler. 
Ilustración de Observer Design.

Es una peculiaridad de la historia que los cimientos de la biología moderna, y como consecuencia, algunas de las peores atrocidades del siglo XX, dependan tanto de los guisantes. Regresa tu mente a la escuela de biología ya Gregor Mendel, cuyo 200 cumpleaños marcaremos el próximo mes. Aunque Mendel se describe invariablemente como un fraile, su formidable legado no está en la teología agustiniana, sino en la corriente principal de la ciencia de la genética.

A mediados del siglo XIX, Mendel (cuyo nombre real era Johann – Gregor era su apelativo agustino) crió más de 28.000 plantas de guisantes, cruzando semillas altas con semillas cortas y rugosas con flores lisas y moradas con blancas. Lo que encontró en ese bosque de plantas de guisantes fue que estos rasgos se segregaron en la descendencia y no se mezclaron, sino que resurgieron en proporciones predecibles. Lo que Mendel había descubierto eran las reglas de la herencia. Las características se heredaban en unidades discretas, lo que ahora llamamos genes, y la forma en que estas unidades fluían a través de las genealogías seguía patrones matemáticos claros.Anuncio publicitariohttps://0f2055643206af8d6a2ca58b8f4c0656.safeframe.googlesyndication.com/safeframe/1-0-38/html/container.html

Estas reglas se enseñan en todas las escuelas secundarias como parte central de cómo entendemos la biología fundamental: genes, ADN y evolución. También enseñamos esta historia, porque es una buena historia. El trabajo de Mendel, publicado en 1866, se estaba realizando al mismo tiempo que Darwin estaba forjando su idea más grande. Pero este genio fraile moravo fue ignorado hasta que ambos hombres estuvieron muertos, solo para ser redescubierto a principios del nuevo siglo, que resolvió la evolución darwiniana con la genética mendeliana, comadrona de la era moderna de la biología.

Pero hay una historia menos conocida que dio forma al curso del siglo XX de una manera diferente. Los orígenes de la genética están indisolublemente ligados a la eugenesia. Desde que Platón sugirió el emparejamiento de padres de “alta calidad”, y Plutarco describió el infanticidio espartano, los principios del control de la población han existido, probablemente en todas las culturas. Pero en la época de la industrialización victoriana, con una clase obrera en constante expansión, y en la estela de la evolución darwiniana, el medio primo de Darwin, Francis Galton, añadió un brillo científico y estadístico a la forma deliberada de esculpir la sociedad, y lo llamó eugenesia. . Fue una ideología política que se apropió de la muy nueva e inmadura ciencia de la evolución, y llegó a ser una de las ideas definitorias y más mortíferas del siglo XX.Todos los nuevos descubrimientos científicos existen dentro de la cultura en la que nacen y siempre son susceptibles de abuso.

El Reino Unido estuvo a punto de tener la esterilización involuntaria de «indeseables» como legislación, algo por lo que Churchill hizo campaña enérgicamente en sus años en el gobierno de Asquith, pero que el parlamentario Josiah Wedgwood resistió con éxito. Sin embargo, en los EE. UU., las políticas de eugenesia se promulgaron desde 1907 y durante la mayor parte del siglo siguiente en 31 estados, aproximadamente 80,000 personas fueron esterilizadas por el estado en nombre de la purificación.Anuncio publicitario

La eugenesia estadounidense estuvo fielmente casada con las leyes de Mendel, aunque el propio Mendel no tuvo nada que ver con estas políticas. Dirigida por Charles Davenport, un biólogo y devoto de Galton, la Oficina de Registro de Eugenia en Cold Spring Harbor, Nueva York, se propuso en 1910 promover una ideología racista y capacitista y cosechar los pedigríes de los estadounidenses. Con estos datos, pensó Davenport, podrían establecer la herencia de rasgos tanto deseables como defectuosos, y así purificar al pueblo estadounidense. Así podrían luchar contra la amenaza imaginaria de la teoría del gran reemplazo que enfrenta la América blanca: las personas indeseables, con su fecundidad rebelde, propagarán genes inferiores y las clases dominantes serán borradas.

Los pedigríes eran una parte importante del movimiento eugenésico estadounidense, y Davenport se había aferrado febrilmente a la herencia mendeliana para explicar todo tipo de debilidades humanas: alcoholismo, criminalidad, debilidad mental (y, extrañamente, una tendencia a la navegación). La herencia, escribió en 1910, “es la única gran esperanza de la raza humana; su salvador de la imbecilidad, la pobreza, la enfermedad, la inmoralidad”, y como todos los eugenistas entusiastas, atribuyó la herencia de estos rasgos complejos a los genes: la naturaleza sobre la crianza. Es de Davenport de donde tenemos los primeros estudios genéticos de la enfermedad de Huntington, que obedece estrictamente a una herencia mendeliana, y del color de ojos, que, a pesar de lo que todavía enseñamos en las escuelas, no.

Deborah Kallikak, la joven cuya historia familiar fabricó Henry Goddard para respaldar sus teorías.
Deborah Kallikak, la joven cuya historia familiar fabricó Henry Goddard para respaldar sus teorías. Fotografía: Macmillan & Co. Publishing 1912

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Se destaca un cuento particular de esta época. El psicólogo Henry Goddard había estado estudiando a una niña con el seudónimo de Deborah Kallikak en su clínica de Nueva Jersey desde que tenía ocho años. La describió como una “imbécil de alto grado, la tarada, la delincuente, el tipo de niña o mujer que llena nuestros reformatorios”. Para rastrear el origen de sus problemas, Goddard produjo un pedigrí detallado de los Kallikak. Identificó como el fundador de este linaje a Martin Kallikak, quien se detuvo en el camino a casa desde la guerra de independencia a su elegante esposa cuáquera para embarazar a una «camarera débil mental pero atractiva», con quien no tuvo más contacto.

En el influyente libro de Goddard de 1912, The Kallikak Family: A Study in the Heredity of Feeble-Mindedness , trazó un patrón perfecto de herencia mendeliana para rasgos buenos y malos. La familia legítima fue eminentemente exitosa, mientras que su descendencia bastarda produjo un clan de criminales y discapacitados «defectuosos», que finalmente concluyó con Débora. Con esto, Goddard concluyó que la debilidad mental de los Kallikaks estaba codificada en un gen, una sola unidad de herencia defectuosa transmitida de generación en generación, al igual que en los guisantes de Mendel.

Un genetista contemporáneo fruncirá el ceño ante esto, por múltiples razones. El primero es la terminología “débil mental”, que era un vago diagnóstico de balde pseudopsiquiátrico que suponemos que incluía una amplia gama de condiciones clínicas actuales. También podríamos rechazar su conclusión mendeliana sobre la base de que los trastornos psiquiátricos complejos rara vez tienen una única raíz genética y siempre están profundamente influenciados por el medio ambiente. La presencia de un gen en particular no determinará el resultado de un rasgo, aunque bien puede contribuir a la probabilidad de que ocurra.

Esta es una comprensión moderna de la extrema complejidad del genoma humano, probablemente el conjunto de datos más rico del universo conocido. Pero ni siquiera se requiere un minucioso análisis contemporáneo en el caso de los Kallikak, porque la camarera nunca existió.

El árbol genealógico de Kallikak, de un libro de texto de 1955.
El árbol genealógico de Kallikak, de un libro de texto de 1955. Fotografía: Macmillan & Co Publishing 1912

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De hecho, la familia legítima de Martin Kallikak estaba repleta de célebres triunfadores: hombres de la medicina, la ley y el clero. Pero Goddard había inventado la rama ilegítima, al identificar erróneamente a un hombre sin parentesco llamado John Wolverton como el hijo bastardo de Kallikak e imaginar a su madre camarera. Hubo personas con discapacidades entre los descendientes de Wolverton, pero las fotos en el libro de Goddard muestran a algunos de los niños con características faciales asociadas con el síndrome alcohólico fetal, una condición que no está totalmente determinada por la herencia genética, sino por la exposición a altos niveles de alcohol. en el útero. A pesar de que el árbol genealógico es completamente falso, este estudio de caso permaneció en los libros de texto de psicología hasta la década de 1950 como un modelo de herencia humana y una justificación para la esterilización forzada.

El movimiento eugenésico alemán también había comenzado a principios del siglo XX y creció de manera constante durante los años de la República de Weimar. En la época del surgimiento del Tercer Reich, principios como Lebensunwerte s Leben -la vida indigna de la vida-eran una parte central de la ideología de la eugenesia nacional para purificar la población nórdica del pueblo alemán. Una de las primeras leyes que se aprobaron después de que Hitler tomó el poder en 1933 fue la Ley para la Prevención de Descendencia con Enfermedades Genéticas, que requería la esterilización de personas con esquizofrenia, sordera, ceguera, epilepsia, enfermedad de Huntington y otras condiciones que se consideraban claramente genético. Al igual que con el control tenaz pero falaz de los estadounidenses sobre la herencia, la mayoría de estas condiciones no son directamente mendelianas, y en un caso en el que lo es, la enfermedad de Huntington, la enfermedad tiene efecto después de la edad reproductiva. La esterilización no tuvo efecto sobre su herencia.

El desarrollo de los programas de eugenesia de los nazis fue apoyado intelectual y financieramente por los eugenistas estadounidenses, erróneamente obsesionados como estaban con encontrar genes mendelianos únicos para rasgos complejos y trazarlos en genealogías. En 1935, se estrenó en Alemania un cortometraje propagandístico llamado Das Erbe (La herencia). En él, un joven científico observa a un par de ciervos volantes en celo. Confundida, consulta a su profesor, quien la sienta para explicarle las luchas darwinianas por la vida y le muestra una película de un gato cazando un pájaro, gallos peleando. De repente lo entiende y exclama, entre carcajadas: “¡Los animales siguen sus propias políticas raciales!”.

La propaganda confusa es clara: la naturaleza purga a los débiles, y nosotros también debemos hacerlo.

Fotograma de la película de propaganda nazi de 1935 Das Erbe, que combina la selección natural y la eugenesia.
Fotograma de la película de propaganda nazi de 1935 Das Erbe, que combina la selección natural y la eugenesia. Fotografía: YouTube/ORF2

Luego, la película muestra el pedigrí de un perro de caza, justo el tipo que podría obtener hoy en el Kennel Club. Y luego, aparece una animación del árbol genealógico de las Kallikaks, por un lado Erbgesunde Frau y por el otro, Erb kranke Frau , mujeres genéticamente sanas y hereditariamente defectuosas. En el lado enfermo, las posiciones de todos los sinvergüenzas y desviados pulsan para mostrar el flujo de personas indeseables a través de las generaciones, como explica la voz en off. Das Erbefue una película para promover la aceptación pública de las leyes eugenésicas nazis, y lo que sigue al árbol genealógico de los Kallikak, completamente ficticio, es su legado afirmado: impactantes imágenes de personas gravemente discapacitadas en sanatorios, seguidas de sanos marchantes nazis, y un mensaje de Hitler: “Él quien física y mentalmente no es sano y digno, no puede perpetuar su sufrimiento en el cuerpo de su hijo”. Aproximadamente 400.000 personas fueron esterilizadas bajo esta política. Una mentira científica se había convertido en un pilar del genocidio en apenas 20 años.Anuncio publicitario

La ciencia siempre ha sido y será politizada. La gente recurre a la autoridad de la ciencia para justificar sus ideologías. Hoy, vemos el mismo patrón, pero con nueva genética. Después de los tiroteos en el supermercado de Buffalo en mayo, hubo una acalorada discusión en las comunidades genéticas, ya que el asesino había citado trabajos académicos específicos en su manifiesto trastornado, documentos legítimos sobre la genética de la inteligencia y la base genética de la ascendencia judía, junto con la persistente pseudociencia. del gran reemplazo.

La ciencia se esfuerza por ser apolítica, por elevarse por encima de los sucios mundos de la política y los sesgos psicológicos que nos aquejan. Pero todos los nuevos descubrimientos científicos existen dentro de la cultura en la que nacen y siempre son susceptibles de abuso. Esto no significa que debamos encogernos de hombros y aceptar que nuestros esfuerzos científicos son imperfectos y pueden ser bastardeados con propósitos nefastos, ni significa que debamos censurar la investigación académica.

Pero debemos conocer nuestra propia historia. Enseñamos una versión de la genética que se simplifica fácilmente hasta el punto de equivocarse. Las “leyes” en biología tienen una tendencia un tanto engañosa a verse acosadas por calificaciones, complejidades y advertencias. La biología es inherentemente desordenada y la evolución preserva lo que funciona, no lo que es simple. En la sencillez de los guisantes de Mendel hay una ciencia que se coopta fácilmente y se convierte en una ideología racista y fascista, como sucedió en los EE. UU., en la Alemania nazi y en docenas de otros países. Conocer nuestra historia es vacunarnos para que no se repita.

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